Hedge Fund-Backed Media Group Forbereder Bud for Gannett


En hedgefondsbaseret mediekoncern kendt for at købe op kæmper lokale papirer og skære omkostninger planlægger at gøre et tilbud til USA Today udgiver

            Gannett
Co.

GCI 0,52%

, ifølge folk der er bekendt med sagen.

MNG Enterprises Inc., en af ​​de største avisskæder i landet, har roligt bygget en 7,5% position i Gannett's lager og planlægger at offentligt opfordre McLean, Va., Udgiveren til at sætte sig til salg, sagde folkene.

MNG, bedre kendt som Digital First Media, vil også tilbyde at købe Gannett for $ 12 a share, de sagde, hvilket ville repræsentere en 23% præmie over fredagens lukkekurs på $ 9,75. Aktierne, der faldt stejlt sidste år, er steget i det seneste.

Nøje holdes Digital First er kendt for sin omstridte historie med avisindustrien dels på grund af sin tendens til at skære omkostninger. Det har i løbet af de sidste par år gjort flere tilgange til Gannett om en aftale, men er blevet afvist, sagde folkene. Mindst en tilgang blev lavet i den sidste måned eller deromkring. Det er ikke klart, om Gannett vil være modtagelig nu.

Ud over at udgive USA Today, et af de mest solgte papirer i landet, ejer og driver Gannett flere andre publikationer som Arizona, Record i North Jersey og Napoli Daily News i Florida. Dens aktier har tumblet de seneste år og faldt ca. 15% i de seneste 12 måneder, hvilket giver selskabet en markedsværdi på omkring 1,1 mia.

Udskriftsmedieindustrien har lidt skarpe indtægtsfald, da digital reklame salg ikke holder op med dråber i printannoncering. Dette har igen ført til en bølge af konsolidering blandt udgivere, der ønsker at drage fordel af stordriftsfordele og reducere omkostningerne, ofte gennem afskedigelser. Både Gannett og Digital First Media har været aktive overtagere.

Digital First Media ejer omkring 200 aviser og publikationer, herunder Denver Post og Orange County Register. Sidste år slog det ud andre tilbudsgivere til at købe Boston Herald efter tabloiden havde indgivet til konkurs.

Dette ville ikke være første gang, Digital First Media har stået over for en kamp. Siden den har købt Denver Post, har papirets medarbejdere skrumpet, hvilket forårsager voldshandlinger fra nyhedsbranchen, men hjælper med at gøre Digital First til en af ​​de mest profitable avisoperatører.

Tvisten er en af ​​de mest højt profilerede i en serie af nylige kampe mellem et newsroom og dets ejerskab. Men USA Today, en af ​​de mest anerkendte papirer i landet, ville være det mest kendte mål, det har sat sit syn på endnu.

Digital First Medias største aktionær er Alden Global Capital LLC, en hedgefond i New York, der fokuserer på at investere i nødlidende virksomheder. Det blev en investor i en MNG-enheds gæld i 2010 efter selskabets egen konkurs og blev den største aktionær for flere år siden.

Alden, der er grundlagt af Randall Smith og Heath Freeman, har mere end 1 milliard dollar under ledelse. Den til tider aktivistiske investor er kendt for at skære omkostningerne ved sine medieinvesteringer gennem afskedigelser og brugen af ​​nulbaseret budgettering, en tilgang, som kræver, at operatørerne retfærdiggør deres udgifter hvert år.

Digital First blev dannet i 2013 som et resultat af fusionen af ​​Media News Group og Journal Register Co. Det flyttede hurtigt til at aflaste en stor del af sine ejendomsholdninger og trykkerier og lavede stejle nedskæringer på tværs af sine titler og konsoliderede væsentlige aspekter af dets operationer i centraliserede nav.

I slutningen af ​​2014 undersøgte Digital First at sælge alle sine aviser til

            Apollo Global Management
            

      LLC, men aflyste samtaler det følgende år efter at de to parter ikke kunne acceptere en pris.

I begyndelsen af ​​2016 købte Digital First Orange County Register og andre sydlige Californien aviser ud af konkursen for frihedskommunikation efter at justitsministeriet blokerede det vindende bud fra Tribune Publishing.

Gannett har forsøgt at genskabe sig selv. I 2016 købte den Journal Media Group Inc., ejer af Milwaukee Journal Sentinel, og lavede bud til udgiveren af ​​Chicago Tribune, Tribune Publishing Co. Det sluttede sig i sidste ende mod modstand fra Tribune Publishing, som indtil oktober var kendt som Tronc.

Siden Digital First Media har købt Denver Post, har papirets medarbejdere skrumpet, hvilket forårsager voldsomhed fra nyhedsbrancheforeninger.

Siden Digital First Media har købt Denver Post, har papirets medarbejdere skrumpet, hvilket forårsager voldsomhed fra nyhedsbrancheforeninger.

Foto:

David Zalubowski / Associated Press

Mens Gannetts aktier var faldet 41% i slutningen af ​​sidste år siden dets 2015-spinoff fra hvad der nu er kendt som

            Tegna
Inc.,

både Gannetts aktie og Tribune Publishing har steget siden begyndelsen af ​​året, hvilket muligvis indikerer investorernes forventning om konsolidering.

Digital First Media s bud kommer som Gannett står overfor hulrum i sine øverste rækker. Selskabet sagde i sidste måned, at Chief Executive Robert Dickey planlægger at forlade i maj eller tidligere, hvis en erstatning er fundet tidligere, og chefen for sin online marketingvirksomhed, ReachLocal Inc., planlægger også at afrejse.

Digital First Media ønsker, at Gannett skal ansætte bankfolk til at overveje et salg, indlede forhandlinger med Digital First om en aftale, gennemgå sin strategi før ansættelse af en ny administrerende direktør og standse opkøb af digitale aktiver, sagde folkene.

Denver-baserede Digital First Media mener, at det vil være svært for Gannett at vende om sine operationer, mens det er offentligt handlet, hvilket gør et salg den bedste løsning, sagde folkene. Det har ikke udelukket at skubbe for ændringer til Gannetts bestyrelse, hvis virksomheden ikke er lydhør, sagde de.

Gannett er planlagt til at rapportere sine kvartalsresultater 18 februar. I de første ni måneder af 2018 faldt omsætningen fra sin reklamevirksomhed 7% fra året før til 1,23 mia. USD. Samlet set faldt salget 6% til 2,17 mia. USD.

Skrive til Cara Lombardo på cara.lombardo@wsj.com