Mikroplast blæser ind i det uberørte arktiske område


Velkommen til året for plastisk trussel, en direkte strøm af forfærdelige nyheder om, hvordan havet og dets organismer kvæler af makroplast, mens mikroplastpartikler – mindre end 5 millimeter lange – vaffer sig hen til angiveligt uberørte bjergtoppe i Europa. Det ser ud til, at intetsteds er sikkert mod mikroplastforurening, ikke engang Monterey Bay i Californien, som ellers er en af ​​de største historier om bevaringssucces i historien.

Nu er der endnu en beregning over menneskehedens håbløse afhængighed af plast. Forskere og borgerforskere indsamlede sne fra to dusin steder, lige fra fjerntliggende arktiske isflader (flydende isbunker, i det væsentlige) og den norske skærgård Svalbard til det nordlige Tyskland og de bayerske alper. Resultaterne er ødelæggende: I sine højeste koncentrationer i bayerske sne udgjorde mikroplastpartikler 150.000 pr. Liter. I arktisk sne var den højeste prøveudtagning mindre ved 14.000 pr. Liter, men måske endda mere forfærdelig i dens kontekst i betragtning af den nordlige fjern beliggenhed.

Matt Simon dækker cannabis, robotter og klimavidenskab til WIRED.

Det store spørgsmål er, hvor kommer disse mikroplastpartikler fra? Forskerne kunne ikke sænke et nøjagtigt sted, men de regner med, at partiklerne sprænger ind fra byerne i Europa. "Sne 'fælder' partiklerne i luften og bringer dem ned," siger marinøkolog Melanie Bergmann fra Alfred Wegener Institute for Polar and Marine Research, hovedforfatter af en ny artikel i Videnskabelige fremskridt. Der er også præcedens her: Tidligere arbejde har vist, at pollen, der er omtrent samme størrelse som disse mikroplastpartikler, også rejser store afstande nord ind i Arktis.

De fundne plasttyper, som Bergmann og hendes kolleger fandt, kan give nogle ledetråde med hensyn til deres oprindelse – især meget gummi og polymerlak. ”Den slags overraskede os, for hvordan gør lakpartikler det i luften og så langt nord?” Spørger Bergmann. Skibe er belagt med lak for at afværge begroingsorganismer, men hvis de kom fra dem, ville du forvente, at partiklerne vises i vand, ikke i sneprøver. ”Men så til lands har du alle biler dybest set malet med lak, som ofte indeholder polymer. Mange bygninger i dag er også malet med lak. Offshore-platforme har disse, så det er faktisk en ganske udbredt ting. ”

Næsten al plast, som forskere mener, kommer ind i miljøet, mangler. ”I øjeblikket er det et stort spørgsmål inden for dette forskningsfelt,” siger Bergmann. ”Hvor er al plasten? Fordi det anslås, at 8 millioner ton plast transporteres i havet hvert år, og vi har kun fundet cirka 1 procent af det. ”

Lidt forsigtighed med denne forskning: Forskerne fandt en hel del variation i koncentrationerne af mikroplastpartikler, de fandt i sneprøverne. Så den prøve fra Bayern, der talte 150.000 partikler, tog de nær en vej – de to andre bayerske prøver var tættere på 5.000 partikler. Og isfløveprøven på 14.000 partikler står i modsætning til de andre isfloeprøver, der talte meget få eller endda nulpartikler. Dette hæver spektret af forurening med deres prøveudstyr – skønt forskerne hævder, at intet af dette udstyr indeholdt lak, den vigtigste polymer, de fandt i sneprøverne.

Den komplicerende faktor her er muligvis ikke metodisk, men tidsmæssig. Forskerne kan ikke vide det hvornår disse partikler landede i sneen, så nogle områder kan blive forbandet med visse vindhændelser, der afsætter en overflod af mikroplast. ”Vi har en masse usikkerheder med atmosfærisk plast, fordi vi ikke ved, hvordan det opfører sig i atmosfæren,” siger Steve Allen, en forsker på miljøforurening ved University of Strathclyde, som ikke var involveret i dette nye arbejde. ”Det kan være flux fra et bestemt vejrmønster, og det blev ikke bemærket. Så det er helt muligt, at de er helt korrekte, at disse tal er rigtige. ”

Derudover fokuserede papiret ikke på farve af partiklerne. Dette er vigtigt fra et toksikologisk synspunkt, siger analytikerkemiker João Pinto da Costa, University of Aveiro, fordi nogle organismer indtager mikroplast på grund af deres farve og forveksler dem til bytte. Men der er også en potentiel klimatologisk virkning her. ”Hvis hvid sne bliver forurenet med farverige materialer, kan det påvirke graden af ​​lysreflektion og på lang sigt også kunne bidrage til klimaændringer,” tilføjer han.

Dette arbejde bygger på foruroligende forskning fra University of Strathclyde miljøforurening forsker Deonie Allen (ægtefælle til Steve Allen), der fandt mikroplast i de franske Pyrenæer. ”Hvis det er beregnet til at komme til Arktis, er der ikke noget sted på den nordlige halvkugle, som du logisk set kunne sige, 'Nå, jeg tvivler meget på, at det vil være her,' siger Deonie Allen. ”Der er ingen logisk grund til, at det ikke ville være kommet dertil.”

Hvilken virkning al denne plast har, er stort set ukendt. Der er meget få data om, hvordan mikroplast kan have indflydelse på organismer og endda hele økosystemer. Det er svært at foretage kontrollerede mikroplastundersøgelser i havet – du kan ikke bare dumpe materialet i havet og se, hvad der sker. Selvom det var etisk, ville du være hårdt presset for at finde en smule hav, der ikke allerede er doseret med mikroplast, så den fungerer som din kontrol.

"Det anslås, at 8 millioner ton plast transporteres i havet hvert år, og vi har kun fundet cirka 1 procent af det." —Marinøkolog Melanie Bergmann

I laboratoriet kan forskere udsætte organismer for mikroplast, med sikkerhed, og vise for eksempel, hvordan kemikalier, der udvaskes fra plast, kan hæmme væksten af ​​de bakterier, der sekvesterer CO2 og pumpe ilt ud i atmosfæren. ”Men de bruger virkelig høje koncentrationer for at kunne vise mekanismer, hvor ting ophobes i organismer,” siger Bergmann, hovedforfatteren på det nye papir. ”Heldigvis har vi ikke nået disse virkelig høje koncentrationer i Arktis indtil videre.” Det er dog værd at bemærke, at forskere i Canada snart kan begynde at bruge fjerntliggende søer til at udføre mikroplastiske forureningsundersøgelser, hvilket kan give afgørende indsigt i, hvordan ting kan have indflydelse på økosystemer.

Vi har brug for disse data, og vi har brug for dem hurtigt. Halvdelen af ​​den nogensinde producerede plast er blevet fremstillet i de sidste 15 år, og at plastmanien ikke viser tegn på at mindske. Det kan have alvorlige følger for menneskers sundhed (vi trækker trods alt let indtagelse og indtagelse af partiklerne), for ikke at nævne sundheden på en hel planet, der er blevet forgiftet med mikroplast.

”Vi prøver vanvittigt at finde ud af, hvad der er sikkert, hvor meget miljøet kan håndtere,” siger Steve Allen. ”Men i virkeligheden vil vi sandsynligvis nå det godt, inden vi ved, hvad det er.”


Flere store WIRED-historier