NASA smed en raketkrop ind i månen til videnskab 10 år siden i dag


For ti år siden i dag (9. oktober) smækkede NASA en hunk med rumskrot ind månen, for evigt at ændre vores opfattelse af Jordens nærmeste nabo.

Rumfartsagenturets månekraterobservations- og sensing-satellit (LCROSS) og Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) -missioner, der blev lanceret sammen den 18. juni 2009, og kørte ovenpå en United Launch Alliance Atlas V-raket.

LRO gik hen til månebane, hvor den fortsætter med at operere i dag. Men LCROSS forblev knyttet til Atlas V's Centaur øverste fase og gik ind i en lang, elliptisk sti rundt om Jorden, der satte den på en forsætlig kollisionskurs med månen.

Relaterede: Søgningen efter vand på månen i billeder

Målet var at smadre ned i et permanent skyggefuldt polart krater, for at se, om der var vandis nede i disse frigide dybder – og i bekræftende fald hvor meget. Indiens Chandrayaan-1-mission havde for nylig set bevis for vand over store dele af månens overflade, og LCROSS havde til formål at vurdere månens lagre af denne dyrebare ressource i større dybde.

Centaur tønder ind i Cabeus-krateret, tæt på den sydlige månepol, tidligt om morgenen den 9. oktober 2009 og sprængede store mængder affald højt over månens overflade. LCROSS-rumfartøjet fløj gennem denne ejecta-plume og studerede dens sammensætning detaljeret. LCROSS sendte sine målinger tilbage til missionsteamet og ramte derefter også Cabeus, 6 minutter efter Centaur gjorde.

Resultaterne af denne selvmordsmission var spændende for alle, der ønsker, at menneskeheden skal udforske og bosætte månen. LCROSS fandt, at Cabeus 'gulv er 5,6% vandis efter masse (plus eller minus 2,9%). Det er cirka dobbelt så vådt som Sahara-ørkenen, har medlemmer af missionsteamet sagt.

"Da LCROSS-resultaterne kom ud, ændrede hele månens koncept og dens vandbeholdning dramatisk," sagde LCROSS Principal Investigator Tony Colaprete, fra NASAs Ames Research Center i Silicon Valley i går (8. oktober) i en NASA Q&A. "Dette kom oven på flere andre missioner, der så mistænkte tegn på vand fra kredsløb, og det var alt nok for regeringer over hele verden til at dreje og rette opmærksomheden mod månen."

Faktisk er NASA målrettet mod sydpolen for en landing i 2024 besætninger, den første menneskelige mission til månens overflade siden Apollo 17 i 1972. Det nye arbejde er en del af rumfartsagenturets Artemis-program, der sigter mod at etablere en langsigtet, bæredygtig tilstedeværelse på og omkring månen i 2028.

Erfaringerne fra denne ambitiøse lunar-efterforskningskampagne giver NASA og dens internationale partnere mulighed for at skubbe endnu længere ud til den ultimative destination for menneskerummet: Mars.

LCROSS-resultaterne overvejede også ud over murene i de statslige rumfartsbureauer, sagde Colaprete.

"Det udløste også en ny kommerciel sektor, der dannes omkring udvinding af vand på månen," sagde han i NASA's spørgsmål og svar. "Identifikationen af ​​vand og andre potentielle ressourcer fra LCROSS og andre missioner har motiveret virksomheder til at udvikle tjenester til månen. NASA hjælper det ved at levere forretning til disse nye kommercielle tjenester."

F.eks. Robotlandere bygget af virksomhederne Astrobotic og Intuitive maskiner vil transportere NASA's videnskabs- og teknologiudstyr samt nyttelast fra andre kunder til månens overflade i 2021.

Andre virksomheder, såsom Moon Express og ispace, bygger også månefladehåndværk for at hjælpe med at få adgang til og udnytte månens vidunderlige lagre med vandis. Ud over at holde menneskelige opdagelsesrejsende i live, kan denne ressource behandles til raketbrændstof, så rumfartøjer kan fylde deres tanke på farten. Off-earth drivmiddel depoter kan være et stort gennembrud, der tillader mere ambitiøse missioner ad vejen, har NASA-embedsmænd og efterforskningsadvokater sagt.

Mike Walls bog om søgning efter fremmed liv, "Der ude"(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), er ude nu. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.

Alt om plads banner

(Billedkredit: magasinet All About Space)