Rio Tinto er ikke Tesla; Det bør holde ild på et lithium-spil


Minedrift er en industri med store investeringer i forkant og lange perioder med smerte eller gevinst, alt efter om graveren har ret eller forkert.

Det er forståeligt, at Rio Tintos rapporterede interesse for at erhverve en stor andel i den chilenske lithiumminer Sociedad Quimica y Minera forårsager sommerfugle i nogle investors magter.

Minerens interesse for lithium giver mening strategisk. Rio er stærkere afhængig af jernmalm end nogle af sine konkurrenter, og det er sandsynligt, at afmatningen i den kinesiske efterspørgsel sandsynligvis. Det er ikke en dårlig ide at øge deres eksponering for lithium, en batterikomponent og sandsynlig linchpin af en stadig mere fornybar og elektrisk fremtid. Problemet er prisen.

Rio har en historie om at købe i boblende mineralspil på præcis det forkerte tidspunkt. Selskabets køb på 38 milliarder dollar af aluminiumfirma Alcan i 2007 – højden af ​​råvareboblen – er bredt anbragt som den værste minedrift af enhver tid.

Et potentielt bud på

            Potash Corp. of Saskatchewan
             s

       32% af aktierne i SQM ville være ca. 4,7 mia. Kr. Til løbende priser, langt mindre end det svigagtige Alcan-bud. Men der er nogle bekymrende ligheder.

Aluminiumspriserne var blevet tæt på 30% i de to år, før Alcan-aftalen blev lukket. Udviklingen i lithium ser endnu mere bubbly-priser er næsten fordoblet siden slutningen af ​​2015, overskridende gevinster i aluminium, olie, jernmalm og kobber.

Det er overraskende, at SQM også ser rigtigt ud. Det handler i øjeblikket på en mavesafling 41 gange sin sidste 12 måneders indtjening, ifølge FactSet, mod kun 16 gange for Rio. På den baggrund ser en potentiel aftale endnu mere præg ud end Alcan. Da Alcan-erhvervelsen sluttede i slutningen af ​​2007, blev virksomheden kun værdsat omkring 20 gange efterfølgende indtjening.

I mellemtiden varierer litiumreserves estimater vildt, og ingen ved rigtig præcis, hvornår, eller om el-revolutionen virkelig kommer.

En større andel i den nye energisektor ville give mening for Rio, især da det ser ud til at have besluttet, at kulkraftens dage er begrænsede og sælger sine kulposter. Og Rio har for første gang en masse penge og studerer tydeligt sine muligheder for at implementere den.

En bedre udnyttelse af denne kontanter kan være på Rios egen uudviklede litiumindskud hos Jadar i Serbien. Analytikere hos Bernstein foreslår dog, at Rio's reelle interesse for SQM måske er at komme ind i lokalet med andre tilbudsgivere og lære mere om virksomhedens økonomi.

Hvis Rio ønsker at dykke længere ind i lithium, kan det dog være klogt at vente. Derefter kan den vurdere fortunes af andre futuristiske tech-spil, som dem, der er lavet af Tesla, og se om lithiumpriserne vender tilbage fra deres opdagelsesrejse i det ydre rum.

Skriv til Nathaniel Taplin på nathaniel.taplin@wsj.com