Søg efter Habitable Alien Worlds i Jordens baggård Heats Up


Jagen på nærliggende exoplaneter er lige blevet opvarmet betydeligt.

Et nyt instrument designet til at finde potentielt beboelige fremmede verdener i Alpha Centauri, det nærmeste stjernesystem til vores egen sol begyndte driften den 23. maj, projektledere annoncerede i dag (10. juni).

Instrumentet, kaldet NEAR (Near Earths i Alpha Cen Region), er et termisk koronagra installeret på det europæiske sydobservatoriums (ESO) Very Large Telescope (VLT) i Chile.

Relaterede: Alpha Centauri Stars & Planet Explained (Infographic)

Coronagraphs blokkerer superbright lyset af stjerner, hvilket muligvis giver mulighed for at se svage kredsløbsplaneter. Da NEAR er et termisk koronagra, ser teammedlemmer efter varme udstrålet af verdener i Alpha Centauri-systemet, i stedet for synlig rækkevidde, der er reflekteret fra deres overflader.

Alpha Centauri er et tre-stjernet system, der ligger omkring 4,37 lysår fra solen. To af de tre stjerner er sunlike naboer, der sammen danner et binært system kaldet Alpha Centauri AB. Den tredje stjerne, Proxima Centauri, er en lille, svag, mere fjernet rød dværg. (Proxima Centauri er den nærmeste individuelle stjerne til solen, der ligger omkring 4,2 lysår væk.)

I 2016 opdagede astronomer en groft jordstørrelse, der cirkler Proxima Centauri. Denne planet, kendt som Proxima b, ser ud til at ligge i den beboelige zone, den lige retlige afstand afstande hvor flydende vand kan være stabilt på en planetens overflade.

I løbet af april annoncerede astronomer detekteringen af ​​en anden mulig planet, der cirkler længere væk fra Proxima Centauri. Denne verden, kendt som Proxima c, er dog endnu ikke bekræftet; det forbliver en planetkandidat.

Ingen planeter er kendt for at opholde sig nær den binære stjerne Alpha Centauri AB, men NEAR kan ændre det faktum. Coronagraph – et fælles projekt af ESO og Breakthrough Watch, et program der jager for potentielt jordlignende planeter omkring nærliggende stjerner – opgraderer et eksisterende VLT instrument kaldet VISIR (VLT Spectrometer og Imager for Mid-infrared).

NEAR (Near Earths i Alpha Cen Region) installeret på det Europæiske Southern Observatory's Very Large Telescope i Chile.

(Billede: © ESO / NEAR Samarbejde)

Denne opgradering skrækker den overvældende blænding af de to forældrestjerner og optimerer instrumentets følsomhed i infrarøde bølgelængder, der kan udgives af en beboelig zoneplanet. NEAR beskæftiger også "adaptiv optik" for at kompensere for den uskarphed, der er fremkaldt af Jordens atmosfære, sagde gennembrudsmedlemmernes repræsentanter.

"NEAR er det første og (for øjeblikket) eneste projekt, der direkte kan billedet af en beboelig eksoplanet," siger leadforsker Olivier Guyon i en redegørelse. "Det markerer en vigtig milepæl. Fingre krydsede – vi håber en stor beboelig planet kredser om Alpha Cen A eller B."

NEAR er i stand til at spotte planeter omkring to gange Jordens størrelse eller større i Alpha Centauri-systemet, sagde projektmedlemmer.

De "første lys" -operationer, der startede den 23. maj, løber igennem i morgen (11. juni) og repræsenterer 100 timers observationstid.

Gennembrud Watch er en del af gennembrudsinitiativerne, en serie af programmer, der primært er designet til at søge fremmede liv. Initiativerne omfatter også SETI-programmet (search for extraterrestrial intelligence) -programmet Breakthrough Listen and Gennembrud Starshot, der sigter mod at lancere superfaste laser-sejlsonder til Proxima b og andre nærliggende exoplaneter i de næste 30 år eller deromkring.

"Mennesker er naturlige opdagelsesrejsende," siger gennembrudstilsagnets grundlægger Yuri Milner i samme erklæring. "Det er tid, vi fandt ud af, hvad der ligger ud for den næste dal. Dette teleskop vil lade os stirre på tværs."

Mike Walls bog om søgen efter fremmede liv, "Der ude"(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), er ude nu. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.